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Playoffs de la MLB 2021 – Dentro de la histórica racha de octubre del jardinero central Enrique Hernández de los Medias Rojas de Boston

Por Redacción


HOUSTON – Cuando tenía 13 años, el pequeño Enrique Hernández, siempre pequeño y subestimado, se encontraba pegado a la televisión todas las noches de octubre. «Nunca me perdí un partido de playoffs», dijo, y ese año en particular, 2004, lo dejó absorto. Para un niño que crecía en Puerto Rico, abundaban los héroes del béisbol: Carlos Delgado, Bernie Williams, Jorge Posada. En ese momento, sin embargo, nadie era mejor que Carlos Beltrán.

Ver a Beltrán en la postemporada de 2004 fue ver a un pintor interpretando su obra maestra. Su potencial floreció, su talento irradió y su estrella brilló. Cuando hizo una salida, fue noticia. Llevó a los Astros de Houston a la cúspide de la Serie Mundial.

Diecisiete años después, Hernández, que ya no es demasiado pequeño, ahora conocido como Kiké y finalmente apreciado, está convirtiendo en el tipo de actuación que siempre creyó que existía dentro de él. Lo creyó durante los primeros siete años de su carrera cuando otros no lo creyeron, lo creyó cuando aterrizó con los Medias Rojas de Boston como agente libre en febrero y lo creyó mientras lo habían montado, como lo hicieron los Astros con Beltrán, para el borde de algo histórico.

Hernández continuó su racha épica el sábado con otro jonrón en la victoria de los Medias Rojas por 9-5 sobre los Astros en el Juego 2 de la Serie de Campeonato de la Liga Americana. Fue su quinto jonrón en siete juegos esta postemporada, durante la cual ha completado 16 de 32 con una línea de .500 / .514 / 1.094, el mejor tramo de siete juegos para iniciar una carrera de playoffs desde el .448 / .529 de Beltrán. /1.138 con seis jonrones. Hernández ha establecido récords para los primeros siete juegos por la mayor cantidad de bases totales (35, superando los 33 de Beltrán) y extrabases (nueve), empatando el récord de hits de Hideki Matsui.

Y lo mejor de todo, se ganó la aprobación de quizás el compañero de equipo más difícil de complacer de su carrera. Chase Utley, el segunda base seis veces All-Star con quien Hernández jugó durante cuatro temporadas con los Dodgers de Los Ángeles, es notoriamente reacio a los elogios generosos. Sin embargo, en medio de la angustia de Hernández, le envió a su antiguo alumno un solo mensaje de texto. No hubo palabras. Solo un emoji.

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«Eso», dijo Hernández, «es el mayor cumplido del mundo».

Hernández, de 30 años, ha recibido muchos elogios de otros. Sus compañeros de equipo de los Medias Rojas. Oponentes de los Tampa Bay Rays, a quienes Boston derrocó en la serie divisional. Además de los Astros, que sobrevivieron a dos de sus jonrones para ganar el Juego 1. Evaluadores del deporte, que ya no se preguntan por qué el manager de los Medias Rojas, Alex Cora, está colocando a Hernández en el hoyo N ° 2 en una alineación que incluye a Rafael Devers, Xander Bogaerts, JD Martinez y Kyle Schwarber.

«Siempre supe que era capaz de esto», le dijo Hernández a ESPN después del Juego 2 del sábado. «Solo era cuestión de que yo tuviera la oportunidad».

Y esa, más que nada, es la historia de cómo Hernández emergió como la estrella emergente de esta postemporada. Es una historia de resistencia, de superación de dudas, de oportunidades tomadas y cumplidas, de un deporte que, más que cualquier otro, permite a los jugadores redefinirse mucho después de que sus narrativas hayan sido escritas con tinta.

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Enrique Hernández termina la parte baja del segundo con una atrapada en picada, y abre la parte superior del tercero con un gigantesco jonrón.

Para Hernández, siempre se trató de lo que no era. No era Carlos Correa ni Francisco Lindor ni Javier Báez, las joyas de su generación puertorriqueña. No era un jardinero central o un campocorto o un segunda base, sino más bien un jugador superutil, consignado a llenar huecos en lugar de encontrarse constantemente en una tarjeta de alineación. No era parte del futuro de los Astros cuando llegó a las Grandes Ligas cinco años después de que lo seleccionaron en el 2009, así que lo cambiaron a los Marlins de Miami; y él tampoco era parte de su futuro, así que lo cambiaron a los Dodgers; y por tantos grandes hits como consiguió durante sus 142 apariciones en el plato en postemporada para ellos, nunca fue una parte lo suficientemente grande de su presente para su gusto.

Hernández quería jugar todos los días, a tiempo completo. Y aunque jugó la mayoría de los días durante las últimas cuatro temporadas, fue en el tipo de rol que lo vio constantemente sustituido dentro o fuera según la ventaja del pelotón. Nunca se sacudió la reputación en Los Ángeles de martillar los lanzadores zurdos y luchar contra los diestros, a pesar de que en los últimos tres años su OPS contra ambos lados fue casi idéntico.

«Cuando fui contra los diestros», dijo Hernández, «sentí que tenía que conseguir cuatro hits en un turno al bate».

Le roía la paciencia y, por mucho que intentara mantener una actitud positiva, lo corroía. Si bien la fe en sí mismo resonaba en su esencia, los niveles de confianza de Hernández vacilaban, a veces día a día. Jugaba y retocaba y pasaba por tramos en los que se preguntaba si alguna vez llegaría su descanso. Siempre fue un buen compañero de equipo, amado en la casa club de los Dodgers, afable, un tipo de pegamento por excelencia. Y mejoró a los Dodgers con su versatilidad, contribuyendo poderosamente a sus carreras de postemporada. Su jonrón que empató el juego en el Juego 7 de la Serie de Campeonato de la Liga Nacional la temporada pasada ayudó a mantener con vida a los Dodgers en camino a su primer título de Serie Mundial en más de tres décadas.

Al mismo tiempo, sabía que había más en él que un papel secundario. Se acercó a Justin Turner, el antesalista de los Dodgers que no consiguió turnos al bate de tiempo completo hasta los 31 años. Turner predicó persistencia, perseverancia. Hernández escuchó las palabras y trató de escuchar. Cuando llegó a la agencia libre después de la temporada 2020, los Medias Rojas lo reclutaron de manera más agresiva que nadie, con Cora, quien como gerente general había elegido a Hernández para jugar para el equipo del Clásico Mundial de Béisbol de Puerto Rico, liderando la carga.

Hernández firmó un contrato por dos años y $ 14 millones con los Medias Rojas y le dijeron que jugaría todos los días. Hizo ping-pong entre la segunda base y el jardín central, y ocasionalmente, cuando tenía problemas, Hernández le enviaba un mensaje de texto a Turner en busca de consejos. Las palabras de Turner animaron a Hernández, y antes de una dura pelea con COVID-19 que lo mantuvo fuera durante casi dos semanas en agosto y septiembre, estaba en camino de jugar un récord personal en los juegos. Incluso después del tiempo de inactividad, Hernández registró 585 apariciones en el plato, se clasificó para el título de bateo por primera vez y logró casi cinco victorias por encima del reemplazo.

También aparentemente encontró su posición. Hernández aseguró el papel del jardín central, y ha sido brillante allí en octubre, rastreando los elevados elevados con aplomo, corriendo y lanzándose para enganchar los golpes de línea y desatando lanzamientos de otro mundo que se han registrado hasta 97.5 mph. Por supuesto, por mucho que sus pies y su guante hayan impresionado, tan buena impresión como lo ha hecho en la posición en la que Beltrán se definió a sí mismo, el bate de Hernández sigue siendo la obra maestra hasta ahora.

Lo más impresionante es la aparente incapacidad de los lanzadores para encontrar algo que confunda a Hernández. Está marcando rectas, bateando .350 con un jonrón. Está destrozando todo lo demás, acertando 9 de 12 con cuatro jonrones, tres dobles y un porcentaje de slugging de 2.000, sí, son dos mil, contra sliders, curvas, cambios y rectas de dedos divididos. Desde que el béisbol comenzó a rastrear lanzamientos en 2008, ningún bateador había golpeado siete extrabases contra cosas suaves durante una sola postemporada; Hernández ya lo ha hecho y la postemporada ni siquiera está a la mitad.

Al parecer, nada puede detener a Hernández en este punto, ni siquiera un desagradable ataque de intoxicación alimentaria que su esposa, Mariana, sufrió durante el viaje a Houston. Ahora está de regreso en Boston, de regreso a las comodidades del hogar y al Fenway Park, que albergará el Juego 3 el lunes. Los Medias Rojas, después de su quinto juego de postemporada consecutivo con más de 10 hits, se robaron la ventaja de local con el bombardeo de jonrones del Juego 2 – dos Grand Slams precedieron al estallido de Hernández – y posiblemente podrían cerrar su quinto puesto en la Serie Mundial desde 2004. delante de sus fans.

Boston nunca se enfrentó a Beltrán en 2004, cuando los Astros, entonces en la Liga Nacional, se retiraron en la serie de campeonato ante los Cardenales de San Luis. En sus últimos cinco juegos esa postemporada, Beltrán se mantuvo al rojo vivo, bateando .412 / .545 / .824 cuando los Cardenales se comprometieron a caminarlo en más del 20% de sus apariciones en el plato. Lo hicieron con Jeff Bagwell, Lance Berkman y Jeff Kent, el mismo calibre de protección que respalda a Hernández, golpeando detrás de Beltrán. Entonces, la idea de que Hernández sea alimentado con una dieta de malos lanzamientos no está fuera de lo posible.

Hasta que comience a hacer outs, podría ser la mejor esperanza que tengan los Astros para navegar por lo que no podrían haber visto venir. Nadie lo hizo, de verdad. Pero eso es lo que hace que el octubre de Kiké Hernández hasta ahora sea tan especial: es el tipo de cosas que todos, finalmente, pueden apreciar.

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