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Cómo usar a Nelson Cruz, Barry Bonds y Hank Aaron en la misma oración

Por Redacción


Nelson Cruz es tan viejo que cuando firmó por primera vez con los Mets de Nueva York en 1998, Roger Maris todavía tenía el récord de jonrones en una sola temporada.

Nelson Cruz es tan viejo que cuando jugó su primer partido profesional, su nuevo compañero Wander Franco no había nacido.

Nelson Cruz es tan viejo …

OK, entiendes la idea. Cruz tiene 41 años, sigue siendo uno de los mejores bateadores del juego, y los Rays de Tampa Bay esperan que sea el toletero perdido que necesitan no solo para perseguir a los Medias Rojas en el Este de la Liga Americana, sino para regresar al Mundial. Series y, esta vez, salen ganando.

Los Rays adquirieron a Cruz el jueves de los Mellizos de Minnesota a cambio de los lanzadores de ligas menores Joe Ryan y Drew Strotman, buscando agregar más vida a una ofensiva que ocupa el séptimo lugar en las mayores en carreras por juego, pero solo el 16 en OPS. Han luchado particularmente contra los zurdos, bateando solo .226 / .303 / .380 contra los zurdos. Cruz está bateando .362 / .410 / .600 contra zurdos y .294 / .370 / .537 en general, con 19 jonrones en 85 juegos.

La producción de Cruz no es casualidad. Ocupa el noveno lugar en las mayores en OPS + en 2021, ocupa el cuarto lugar en las últimas dos temporadas y el tercero en las últimas tres temporadas. Pocos jugadores golpean la pelota con más fuerza de manera constante, ya que se ubica en el percentil 95 en velocidad de salida promedio, el percentil 94 en tasa de golpes fuertes, el percentil 98 en velocidad de salida máxima y el percentil 92 en porcentaje de slugging esperado.

Es solo lo último de uno de los mejores jugadores «viejos» en la historia de las Grandes Ligas. Cruz ha conectado 220 jonrones desde que cumplió 35 años; solo Barry Bonds (340) y Henry Aaron (245) han bateado más y Cruz parece una buena apuesta para pasar a Aaron. El aspecto notable de esa trivia: Cruz conectó 216 jonrones antes de cumplir los 35, por lo que ha bateado más después de cumplir los 35 que antes.

Cruz fue canjeado dos veces como jugador de ligas menores, de los Atléticos a los Mets, allá por el 2000, y luego de los Atléticos a los Cerveceros. Jugó ocho partidos para los Cerveceros en 2005 y fue cambiado a los Rangers durante la temporada 2006. Eventualmente dejaría su huella en Texas, pero no antes de que los Rangers lo designaran para asignación en 2008. En ese momento, su potencial de poder era obvio, pero era salvaje e indisciplinado en el plato y había bateado para .235 con .287. porcentaje de embase para Texas en 2007. Cuando los Vigilantes lo colocaron en waivers después de que no logró sacar al equipo de los entrenamientos de primavera en 2008, cualquier equipo podría haberlo reclamado. Ningún equipo lo hizo. Tenía 27 años y de vuelta en Triple-A, la etiqueta «Quad-A» le colgaba.

Poco sabíamos que la transformación de Cruz apenas estaba comenzando.

«Puedes ver videos y golpear desde el tee, cosas así, pero al mismo tiempo, eres tú contra el lanzador. Solo necesito un swing o un lanzamiento para hacer clic, y puedes encontrar tu swing», dijo una vez Cruz. Sería fácil decir que eso es exactamente lo que aprendió Cruz. No necesitaba batear en cada lanzamiento, solo necesitaba batear en los correctos.

Lo extraño es que cuando revisa los datos de Cruz, muchas de las diversas métricas se han mantenido sin cambios desde que regresó con los Rangers en 2008 y registró un OPS de 1.030 en 31 juegos y luego fue el primero de siete equipos All-Star en 2009 cuando conectó 33 jonrones. Cosas como la tasa de swing, la tasa de persecución, dónde golpea la pelota, son esencialmente lo mismo, aparte de los cambios menores de un año a otro.

De alguna manera, todo lo que Cruz necesitó fue una oportunidad. Su gran avance en la temporada 2009 se produjo durante su temporada de 28 años. Ha bateado 414 jonrones desde entonces, el noveno en todos los tiempos desde la temporada de 28 años de un jugador. Uno de los jugadores por delante de él es David Ortiz, quien conectó 452 jonrones desde su temporada de 28 años en adelante, y hay algunas similitudes claras entre los dos, ya que ambos son grandes y fuertes toleteros dominicanos y también son vistos como grandes líderes del clubhouse. Ortiz tuvo un cambio claro en su enfoque de bateo, sin embargo, entre sus temporadas de 34 y 35 años. En 2010, se ponchó 145 veces en 606 apariciones en el plato. En 2011, se ponchó solo 83 veces en 605 apariciones en el plato. De hecho, durante sus últimas seis temporadas, incluso cuando las tasas de ponches aumentaron drásticamente en toda la liga, Ortiz nunca más se ponchó 100 veces.

Ese no ha sido el caso de Cruz. Se ponchó el 22,5% del tiempo hasta la temporada de 34 años y el 22,6% del tiempo desde entonces. Su tasa de caminata ha mejorado ligeramente: 8.1% a 10.2%, aunque sus tasas de persecución no han mejorado. De hecho, su tasa de persecución del 30,8% en cada una de las dos últimas temporadas es la más alta de su carrera.

Lo que Cruz parece hacer tan bien es buscar ciertos lanzamientos. No sé si es justo llamarlo un bateador de conjeturas, pero puede hacer algunos cambios desagradables cuando adivina mal. Cuando adivina, sin embargo, adiós al béisbol. Ortiz tenía la misma habilidad, luciendo terrible en un lanzamiento y luego aplastando el siguiente.

Ortiz aún podía batear cuando se retiró: lideró la Liga Americana en slugging, OPS, dobles y carreras impulsadas en su última temporada, pero el dolor en sus rodillas lo obligó a abandonar. No sabemos cuánto tiempo podría haber seguido adelante. Eso es lo fascinante de Cruz: quién sabe cuánto tiempo puede seguir siendo un bateador de élite. Con 436 jonrones, 500 parece posible, lo que sería un logro ridículo para un jugador que tenía solo 22 en su temporada de 27 años.

En cuanto a los Rays, solo esperan un montón durante los próximos tres meses: agosto, septiembre y octubre.

Estadísticas e información de ESPN contribuyeron a esta historia.



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